Die Aufsichtsbehörden führen eine umfassende Untersuchung von Interessenkonflikten bei den vier größten Wirtschaftsprüfungsgesellschaften (auch Big Four genannt) des Landes durch und fragen, ob die von ihnen verkauften Beratungs- und anderen prüfungsfremden Dienstleistungen ihre Fähigkeit untergraben, unabhängige Prüfungen der Finanzberichte öffentlicher Unternehmen durchzuführen. Die SEC hat eine Untersuchung darüber eingeleitet, wie die Unternehmen mit Interessenkonflikten umgehen, die durch den Verkauf von Nicht-Prüfungsleistungen entstehen.

Big Four im Visier der Fahnder

Die Untersuchung der Wertpapier- und Börsenaufsichtsbehörde (SEC) unterstreicht den neuen Fokus der Behörde auf die Torwächter des Finanzmarktes wie Wirtschaftsprüfer, Banker und Anwälte. Diese Firmen helfen den Unternehmen bei der Kapitalbeschaffung und der Kommunikation mit den Aktionären, haben aber auch Pflichten im Rahmen der Bundesgesetze zum Schutz der Anleger. Wirtschaftsprüfer sind die erste Verteidigungslinie eines Aktionärs gegen schlampige oder zweifelhafte Buchführung.

In einer Rede auf einer nationalen Konferenz von Wirtschaftsprüfern im Dezember sagte Gurbir Grewal, Leiter der SEC-Durchsetzungsabteilung: „Sie werden sehen, dass wir auch in Zukunft fest entschlossen sein werden, mangelhafte Prüfungen durch Wirtschaftsprüfer, Fälle von Unabhängigkeit der Wirtschaftsprüfer und Fälle von Ertragsmanagement zu verfolgen.“ Das Büro der SEC in Miami hat im vergangenen Jahr Briefe verschickt, in denen Informationen über die Arbeit mit Kunden angefordert wurden, die dazu führen könnten, dass Wirtschaftsprüfer gegen die Vorschriften verstoßen, die ihre Unabhängigkeit von den Kunden vorschreiben, deren Finanzen sie prüfen. Die Briefe seien sowohl an einige kleinere Wirtschaftsprüfungsunternehmen als auch an die Big Four geschickt worden: Deloitte & Touche, Ernst & Young, KPMG, und PricewaterhouseCoopers (PwC).

Sprecher der SEC, von KPMG und PwC lehnten eine Stellungnahme ab. Eine Sprecherin von Ernst & Young und ein Sprecher von Deloitte reagierten nicht auf Bitten um Stellungnahme. Laut Audit Analytics prüfen die Big Four 66 % aller börsennotierten Unternehmen mit einer Marktkapitalisierung von mehr als 75 Millionen Dollar. Alle vier haben seit 2014 Geldstrafen an die SEC gezahlt, um frühere behördliche Untersuchungen von Verstößen gegen die Unabhängigkeit der Wirtschaftsprüfer beizulegen. Die SEC-Vorschriften verbieten es Wirtschaftsprüfungsgesellschaften, andere Arbeiten für einen Prüfungskunden auszuführen, die ihre Objektivität und Unparteilichkeit als Prüfer beeinträchtigen könnten. Unternehmen bezahlen Wirtschaftsprüfungsgesellschaften dafür, dass sie ihre Rechnungslegung prüfen und dann ein Gutachten darüber abgeben, ob sich die Aktionäre auf die Finanzzahlen und Systeme zur Verringerung des Betrugs- oder Fehlerrisikos verlassen können.

Big Four sind die vier größten Wirtschaftsprüfer

Big Four sind die vier größten Wirtschaftsprüfer

Öffentliche Unternehmen legen die Honorare für Abschlussprüfungen und andere Leistungen in ihren jährlichen Proxy Statements offen. Etwa 47 Unternehmen im S&P 500-Index zahlten laut Audit Analytics signifikante Nichtprüfungsgebühren an Firmen, die mit der Prüfung ihrer Rechnungslegungspraktiken beauftragt wurden. Die Analyse definierte Signifikanz als prüfungsfremde Honorare, die mehr als 25 % der gesamten an die Wirtschaftsprüfungsgesellschaft gezahlten Honorare ausmachten. In der aktuellen Untersuchung hat die SEC die Wirtschaftsprüfungsgesellschaften aufgefordert, den Aufsichtsbehörden Fälle offen zu legen, in denen die Firmen Dienstleistungen wie Beratung, Steuerberatung und Lobbying für Prüfungskunden erbracht haben. Die SEC hat auch um Informationen über Fälle gebeten, in denen Wirtschaftsprüfungsgesellschaften Verträge abgeschlossen haben, die sie für Verluste entschädigen, die durch Rechtsstreitigkeiten im Zusammenhang mit ihrer Arbeit entstanden sind, oder in denen Honorare von einem bestimmten Ergebnis abhängig gemacht wurden, so die Personen.

PwC zahlte 2019 fast 8 Millionen Dollar, um die Vorwürfe der SEC beizulegen, dass das Unternehmen einem Kunden bei der Entwicklung von Software geholfen hat, die Teil seiner Systeme zur Einhaltung von Rechnungslegungsvorschriften war. Die Vereinbarung verstieß gegen die Vorschriften zur Unabhängigkeit von Wirtschaftsprüfern, da sie PwC in die Lage versetzte, potenziell seine eigenen Projektmanagementfunktionen zu prüfen, heißt es in einer Vergleichsanordnung der SEC.

Viele Bußgelder

Die Aufsichtsbehörden behaupteten, dass ein PwC-Wirtschaftsprüfer die Verhandlungen über die Softwarearbeit führte, während er gleichzeitig an der Jahresprüfung des Kunden arbeitete. PwC legte den Fall bei, ohne die Vorwürfe der SEC zuzugeben oder zu bestreiten, während der Wirtschaftsprüfer eine Geldstrafe von 25.000 Dollar zahlte und sich bereit erklärte, vier Jahre lang von der Prüfung von Jahresabschlüssen öffentlicher Unternehmen ausgeschlossen zu werden.
Ernst & Young hat in den letzten sieben Jahren zweimal Untersuchungen der SEC beigelegt, in denen dem Unternehmen Verstöße gegen die Unabhängigkeitsvorschriften vorgeworfen wurden. Im Jahr 2014 warfen die Aufsichtsbehörden dem Unternehmen vor, im Namen zweier Prüfungskunden Lobbyarbeit bei Kongressmitarbeitern geleistet zu haben. Eine Tochtergesellschaft von Ernst & Young schickte Briefe, die von einer Führungskraft eines Wirtschaftsprüfungskunden unterzeichnet waren, an Mitarbeiter von Gesetzgebern und setzte sich direkt für einen Gesetzentwurf ein, der das Geschäft eines Wirtschaftsprüfungskunden fördern würde, so der Vorwurf der SEC. Ernst & Young zahlte 4 Millionen Dollar, um die Forderungen der SEC zu begleichen, ohne ein Fehlverhalten zuzugeben oder zu bestreiten.

KPMG zahlte 2014 8,2 Millionen Dollar, um eine SEC-Untersuchung beizulegen, in der behauptet wurde, dass das Unternehmen verbotene prüfungsfremde Dienstleistungen wie Buchführung für Tochtergesellschaften von Unternehmen erbracht hat, deren Bücher es geprüft hat. Deloitte & Touche zahlte 2015 1,1 Mio. USD zur Beilegung einer SEC-Durchsetzungsklage wegen angeblicher Verstöße gegen die Unabhängigkeit bei der Prüfung. Beide Unternehmen haben sich geeinigt, ohne ein Fehlverhalten zuzugeben oder zu bestreiten.

(FW)